从微软收购Skype谈起

2011年06月13日09:42  来源:证券市场周刊 作者:陈思进
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  继互联网泡沫之后的又一个泡沫也许就是社交网络。

  【《证券市场周刊》特约作者 陈思进】5月11日,微软CEO史蒂夫·鲍尔默宣布,将以85亿美元现金完成对网络通信供应商Skype的收购。这笔交易的意义何在?很明显,其核心业务Windows操作系统,正向包括云计算和移动互联网领域加速转型。可以预测,作为微软史上最大的收购案,收购Skype可使微软在移动通信市场足以匹敌其最大竞争对手谷歌和苹果。

  对大众来说,Skype有着廉价(甚至几乎免费)的电话服务,特别是国际长途,微软提出该收购案正是基于这一点。据Skype称,该公司平均每分钟处理着25%的国际通话业务。另外,智能手机的进一步推广,更增加了Skype的吸引力:2011年3月,Skype的服务创下超过3000万用户同时使用的新纪录。

  上世纪90年代初,美国的电话市场只有AT&T一家独大,那时打一个国际长途简直是奢侈的消费,拨通上海第一分钟是5.3美元,接下来每分钟为1.4美元,一通时长三四分钟的电话加上税,要花费大约10美元。后来北美兴起了预付电话卡服务,20美元的一张电话卡(打到中国)有100分钟的通话时长,后来变成花10美元可通话200分钟。一直到现在,随着电话卡服务竞争越来越激烈,以及网络电话的普及,在多伦多每月只需付10美元,便可以任意拨打国际长途,无时间上限。

  当今网络技术的发展非常迅猛。今天我们享受到优质免费的Skype视频电话服务,在20年前根本无法想象。在电脑技术快速发展的20年间,曾经独霸全球PC市场的微软公司,在网络业务方面却一直处于落后地位。其实微软并不希望看到网络的快速发展,因为在网络完全可以摆脱对Windows的依赖,这将妨碍微软对PC市场的垄断地位。于是,微软先是刻意阻挠与网络相关软件公司的发展,如当年阻挠Netscape一样(它的浏览器对微软形成了威胁,于是微软就在Windows中加入了免费的浏览器,逼得Netscape无路可走)。

  如今Google和Facebook的兴起,已经令微软失色不少,甚至有落伍的危险。情急之下,微软采取了它的一贯做派:如果不能打败你,就进行收购!微软先是敌意收购雅虎未果。无奈之下,微软这次将目光转向了Skype。

  从Skype品牌的角度来看,作为“网络电话”的代名词,Skype的用户数量和增长率都非常诱人。在2010年,Skype的注册用户从4.71亿人上升到当前的6.63亿人,活跃用户数达到1.7亿,每天新增60万客户,用户人数每年增长40%。

  而且,Skype的“语音”服务,已经被添加到了微软强大的信息传递平台中。其实,微软早已将“语音通讯”(voicecommunication)植入到它的对话视窗服务中,但是将它与Skype的特点相比,犹如拿橘子和苹果作比较。因为Skype可以在固定座机与手机之间转换操作,它的用途已远远超出了典型的信息传送服务。如果微软能够整合Skype的这一服务特点,那么相对于谷歌聊天(Google Talk)和谷歌语音(Google Voice),微软将提供更好的选择。

  另外,Skype将能力超凡的对等网络加入了微软的代码库。微软Lync已经有对等网络元素了,靠的是微软的强项和偶尔的致命软肋基于服务器。虽然Skype网络也有其偶然的故障(近来出现在工业规模的对等网络平台)。不过对等网络的自然属性,即意味着更少的等待时间(在网络中,等待时间和带宽是决定连接速度的两个主要因素。等待时间是指数据包从发送方传送到接收方的所需时间),这就是一般用户喜欢Skype通话质量的主因。随着云规模不断地增加和其重要性,继续投入更多的服务器不一定是最好的解决办法。

  最主要的是Skype给微软增添了视频电话。在2011年1月,Skype购买了移动视频提供商Qik。Qik是第一家接受新事物的公司。当Qik刚起步的时候,它的软件相对于硬件和网络能量有些超前,即智能手机连接相机和3G可以创立自己的视频对话。但是现在,这一切都恰如其分地融合在了一起。 

  在智能手机流行于世的今天,Skype可谓久经沙场经受了无数的考验。自2003年初出茅庐的那天起,多数用户就一直选择Skype。起初Skype仅限于无限连接,但是今天,很多运营商允许Skype连接3G和4G网络。对于微软来说,Windows Mobile 7扮演着追赶“苹果”和“谷歌”的角色,而Skype的移动足迹就像一个间谍活动在敌后区,因为现在微软掌控着这两个平台中的语音应用程序。

  毫无疑问,Skype的强大社交功能对微软至关重要,把企业和个人用户的工作与生活紧密联系在一起,是微软的新战略,Skype当然是微软的首选。

  但有些评估机构认为,无论如何Skype都不值85亿美元,该公司在过去8年一直在烧钱,直到2010年还亏损700万美元。因为Skype除了免费音频和视频通话系统以外,并没有开发出其他增加收入的产品以及新的盈利模式。这就不得不令人追忆起上世纪末的网络泡沫。现在社交网络的兴起,是否又在上演新一轮的网络泡沫呢?

  因为现今层出不穷的社交网络公司,尤其是Facebook、Twitter和LinkedIn,它们的盈利模式也尚未建立,即使用户数量不断地增加,但社交网络的特质无法使广告有效地转换成金钱,这也就是华尔街人最爱问的:Where is the beef?对于这一点,许多社交网络公司也都毫不隐讳。

  那么是什么力量促使这些公司的股票一上市,便受到人们热烈的追捧?就犹如人们排着长长的队伍等在商店门口,其实并不知道自己排队要买什么,只是由于羊群心理作祟,别人都这么做,自己不跟进就落伍了。

  Twitter近日的嗡嗡声也越来越响,甚至超过了Facebook,至今也没有盈利的商业模式。单靠广告费显然无法支撑;而一旦向用户收取费用,那么早就将免费使用Twitter作为天经地义的网民,还会剩下多少人来继续“效忠”其右呢?

  这些征兆无不显示,一个新的泡沫社交网络泡沫又降临了!

  试看,LinkedIn一上市股价即刻飙升,而Facebook的估价已升至上千亿美元,其创始人马克对于10亿美元的诱惑毫不动心,前几年拒绝被收购,实在令人“钦佩”。不像上一次在网络泡沫的浪潮中缺席,这次中国社交网络公司也加入了这场盛宴,人人网超前Facebook率先在美国上市捷足先登,立刻受到追捧,使清华大学毕业的几个创始人一夜成为亿万富翁。也令我想起了十多年前,只要做网络都有机会成为亿万富翁,那时硅谷每天能出64个亿万富翁。

  在“.COM”疯狂的年代里,纳斯达克曾高达5000多点,十几年过去了,曾一度跌破1000多点,目前依然徘徊于两三千点之间,再要回到那个最高点,可能这辈子都难了。老话说得好,一朝被蛇咬,十年怕井绳。但好像人的记忆力越来越弱、越来越健忘,还是华尔街人常说的:这次和以往不一样了。

  不过对微软来说,收购Skype或许不赚钱,却能够像以往那样,挤掉其他社交网络公司,以确保微软在电脑业的霸主地位。

  作者为加拿大皇家银行风险管理部资深顾问,目前定居加拿大

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